Les toponymes valaisans en transitions

Sur une nouvelle recherche diachronique et collaborative

La carte Siegfried 1878, sa descendante contemporaine chez Swiss Topo, quelques livres et outils : le projet est lancé

J’ai appris récemment avec grand plaisir qu’une proposition de recherche que j’avais soumise à un appel à projet passionnant publié par le service culturel du Canton du Valais et le Centre interdisciplinaire de recherche sur la montagne (CIRM) de l’Université de Lausanne a été choisie par ces institutions. Je serai donc bien soutenu pour mener ce projet à son terme dans les mois à venir, en combinant des recherches d’archives et des observations de terrain, dans la perspective à la fois historique et ethnographique que j’essaye désormais de mettre en place dans la plupart de mes projets, entre vieux papiers et grands espaces.

Ce nouveau projet constitue un prolongement de mon travail effectué dans les Alpes françaises sous l’égide du Labex ITTEM, qui me permet déjà de varier les angles et les échelles d’analyse, mais dont la continuation en Valais sera l’occasion d’expérimenter de nouvelles choses. C’est en outre un projet qui revêt aussi une certaine importance à titre personnel, ayant des origines familiales en Suisse avec un aïeul émigré en France qui exerça le métier de traducteur, lequel a aussi été le mien avant que je puisse me consacrer entièrement à la recherche en géographie une fois ma thèse terminée ! J’ai donc un grand plaisir à effectuer des recherches sur ces toponymies valaisannes, avec toute la richesse qu’implique l’inscription de ces régimes de nominations locaux dans le bilinguisme officiel français-allemand et dans la grande musicalité des patois romands (dits franco-provençaux ou arpitans).

J’ai débuté ce travail en décembre 2022 et ai déjà eu la chance de pouvoir échanger avec des collègues de Suisse et d’ailleurs, tout en réunissant un corpus d’ouvrages, articles, cartes, archives, enregistrements et éléments lexicaux qui nourriront le projet. Les toponymes suisses romands sont un objet d’étude extrêmement riche qui est étudié avec méthode et érudition depuis bien longtemps, tant et si bien que si je pense bien sûr pouvoir faire émerger quelques matériaux et éléments d’analyse nouveaux par mon enquête à Sion et Évolène, ma démarche vise d’abord à assimiler cette histoire intellectuelle et tâcher de participer de mon mieux à son dynamisme contemporain, en lien avec les projets scientifiques formidables que sont le célèbre Glossaire des patois de la Suisse romande, ou encore le plus récent Atlas Toponymique du Canton de Vaud porté par Michiel de Vaan.

Des mots “chers aux coeurs humains”

En 1929, le linguiste vaudois Jules Guex (1871-1848) publiait la première partie de ses recherches toponymiques sur le Valais, dans laquelle il se concentrait sur le Val d’Hérens avant d’en faire de même avec le Val de Bagnes l’année suivante, annonçant ce que serait en 1946 son grand œuvre portant le titre énigmatique de La Montagne et ses Noms. Dans cette première étude d’envergure, il jouait même l’absurde pour interpeller sur le rôle de la toponymie dans la vie des montagnes :

« Essayez d’imaginer ce que serait une vallée alpestre où ni villages, ni torrents, ni sommets ne porteraient un nom. Vous oseriez à peine y pénétrer et vous vous empresseriez d’ en sortir, tant les choses vous paraîtraient hostiles, sournoises, inquiétantes. Supposez encore (ce qu’ à Dieu ne plaise !) qu’ à la suite d’une invasion soviétique, Hérémence vienne à s’appeler Trotzkyopol, ou enfin qu’une réforme à l’ américaine remplace les noms de lieux par des numéros comme ceux des automobiles: le Monte Rosa deviendrait le CH — 1545 U 7… Tout cela nous démontre, per absurdum, combien les noms des lieux, comme ceux des personnes, sont chers aux cœurs humains, et les poètes seuls pourraient dire les images et les sentiments qu’ ils font naître en nous. »[1]

Dix-sept ans plus tard, Guex pressentait déjà peut-être que la valeur de ces noms résidait aussi dans la disparition progressive d’un monde et de sa langue : du fait qu’il étaient « archaïques », et voués à avoir un temps de retard sur les mutations déjà en cours, ils pouvaient aussi être des traces subsistant malgré tout :

« Si le vocabulaire d’Evolène et des Haudères voit se faufiler en lui un nombre sans cesse croissant d’emprunts au français, il nous reste ces vocables conservateurs et archaïques que sont, si souvent, les noms de lieux. C’est d’eux que nous nous entretiendrons, de ceux qu’on peut lire, parfois estropiés, sur les cartes topographiques, de ceux aussi qui n’existent, pour la plupart, que sous la forme orale. Ils sont nombreux ces lieux-dits, noms de parcelles, de granges, de mayens, de forêts et de pacages. »[2]

Qu’en est-il trois quarts de siècle plus tard, alors que nous prenons la pleine mesure des transitions socio-environnementales à l’œuvre dans les montagnes, et que l’oubli semble promis aux glaciers comme aux patois ? Ce projet soutient l’hypothèse que tenir compte des changements dans les formes de désignation des lieux et paysages alpins du Valais est plus que jamais fondamental pour en saisir les dynamiques humaines contemporaines, en même temps que les mutations environnementales, économiques et sociales que l’on peut étudier à toutes les échelles dans des montagnes, et même dans l’imbrication fine de ces transitions. 

Noms de granges dans des fonds de vallée submergés par les eaux de barrages, de hameaux d’estive depuis longtemps désertés, de stations de ski privées de neige dix mois par an, de sommets baptisés à l’ère des conquêtes, débaptisés puis rebaptisés : les microfrictions entre les formes du langage et celles du réel qu’on lui donne pour rôle de désigner nous rappellent que la montagne se donne souvent à nommer par des usages qui sont voués à changer. Celle-ci résonne aussi souvent des échos lointains de langues dites « rares », « minoritaires » ou, pire « régionales », auxquelles les idiomes officiels ne laissent parfois plus que la portion congrue de la vie sociale, sinon le seul registre de la mémoire et de la vie familiale.

Le travail de recherche que j’ai réalisé ces dernières années m’a conduit à penser que les sociétés montagnardes sont, peut-être plus encore que les autres, très sensibles aux réinventions et réappropriations toponymiques qui jalonnent leur histoire. Peut-être sont-elles aussi particulièrement réceptives aux initiatives de réflexion et d’action collective qui pourraient évoquer la solidarité des veillées et tâches communes qui permettaient autrefois aux communautés isolées de survivre à l’hiver et à la rudesse du mode de vie d’altitude. L’enquête que je mène vise à rendre compte de l’importance des toponymes dans le patrimoine culturel du Valais et à mieux comprendre leur rôle dans l’expression individuelle et collective de l’attachement aux lieux chez les habitants des montagnes valaisannes.

Fonds documentaire et terrains

Mes recherches préliminaires sur l’histoire des études toponymiques portant sur le Valais m’ont surtout permis jusqu’alors de dresser une bibliographie, encore bien trop lacunaire au regard du volume des travaux parus sur le sujet depuis les années 1870, dont une grande partie reste difficile d’accès. Les ouvrages et revues scientifiques conservés par la Médiathèque Valais, en particulier à Sion et Martigny, seront la base d’un état de l’art, historique et contemporain, qui servira à donner un aperçu des débats et positions des savants suisses autour de la question toponymique tout au long du XIXème et du XXème siècle. C’est une période lors de laquelle on peut noter le dynamisme des débats sur la « véritable orthographe » de noms de lieux qui viennent majoritairement du patois, c’est à dire des divers parlers romands appartenant à la langue dite francoprovençale ou arpitane, partagée notamment avec les Alpes françaises du Nord et le val d’Aoste.

L’enjeu de la collecte documentaire réalisée grâce aux ressources de la Médiathèque Valais sera alors d’examiner cote à cote les publications d’Henri Jaccard (1849-1922), Ludwig E. Iselin (1861-1922), Jules Guex (1871-1948), et Paul Aebischer (1897-1977), entre autres, et différentes versions de coupures de la carte de la Suisse, des travaux menés sous la houlette de Guillaume Henri Dufour aux dernières productions de Swisstopo, pour esquisser une chronologie fine des recherches savantes, des levés et des synthèses topographiques qui établissent « le nom correct », par exemple en en cherchant l’origine, parfois en le francisant, ou même en le retraduisant. Ce débat, qui naît dès la préparation de la carte Dufour, est fondamental, et caractéristique des frustrations des philologues et autres érudits valaisans face aux problèmes insurmontables auxquels sont confrontés les cartographes. Dufour lui-même en était bien conscient, qui notait dès 1846 :

« on évitera, autant que possible, les fausses dénominations, mais on ne les évitera jamais entièrement; parce que si l’on se tient au langage du pays, non-seulement les puristes le trouveront impropre, mais il ne satisfera pas toujours les habitants eux-mêmes, attendu qu’il arrive souvent comme il a été dit, que d’une vallée à l’autre, le même point reçoit des noms différents. »[3]

Pour décider malgré le caractère insurmontable du choix à faire, on pouvait néanmoins le faire valider par les autorités :

« En ce qui concerne les feuilles qui sont levées par les Ingénieurs à la solde de la Confédération, il ne se bornera pas à faire ce qu’il a fait jusqu’à présent, c’est-à-dire à consulter les auteurs statistiques et les personnes les plus versées dans la connaissance des lieux, pour savoir les véritables dénominations, qui, pour le dire en passant, offrent une immense difficulté par la diversité des jargons suisses, au point qu’une mème sommité vue de deux vallées opposées, porte quelquefois des noms entièrement différents ; il enverra, ainsi que l’a proposé l’honorable Député des Grisons, les premières épreuves des feuilles aux États dont le territoire s’y trouve compris. »[4]

Comment les autorités cantonales ont-elles géré ce choix en Valais ? Par quelles institutions et en recourant à quelles compétences ont-elles pu trouver une solution savante et politiquement acceptable à ce problème ? Sans savoir encore si je parviendrai à obtenir des réponses tout à fait satisfaisantes à ces questions, je pense que les recherches d’archives pourraient permettre d’y répondre au moins partiellement.


Le nom de lieu comme processus et comme représentation

L’étude des noms de lieux est un domaine de recherche pluridisciplinaire paradoxal, à la fois bien connu du grand public et aux contours mal circonscrits dans le champ scientifique. Si la définition de la toponymie comme processus de construction des savoirs reste délicate, c’est sans doute parce que l’on sait bien que ce n’est pas qu’une « science du nom », mais que l’incertitude subsiste quant aux approches et méthodes à lui appliquer pour en prendre compte les multiples dimensions. La toponymie n’est pas qu’une science du nom parce que les formes de ces noms peuvent être trompeuses, parce qu’ils sont construits, utilisés et transformés dans des situations qui transgressent les catégories morphologiques qu’on leur assigne, et que leur étude en tant que représentations mouvantes requiert aussi d’envisager l’analyse philologique en s’intéressant finement au contexte de leur occurrence.

Dans les Alpes, notamment, en France, en Suisse, en Allemagne et en Italie, les études toponymiques présentent une grande variété disciplinaire, méthodologique et scalaire, tout en montrant les signes souvent tout à fait bienvenus d’une porosité entre les réseaux scientifiques, les réseaux non-scientifiques d’érudition locale et les acteurs publics. Sous les effets d’approches volontiers collaboratives ou participatives, on voit émerger des initiatives par lesquels les toponymes sont pensés et considérés comme une part significative du patrimoine culturel d’une commune, d’une région, voire du mode de vie montagnard plus généralement. Les échanges et rencontres locales contribuent à reféconder la recherche scientifique, et l’aider à quitter la posture stérile qui a consisté longtemps pour les « vrais » savants à rejeter les excès, d’ailleurs bien connus et correctibles, d’une toponymie régionaliste et populaire dont l’érudition manquait parfois de rigueur formelle.

Ces excès ou imprécisions, comme ceux des études généalogiques, sont aussi des indications de représentations et narrations dont l’examen lui-même présente un grand intérêt. Dans une perspective géographique, anthropologique ou sociolinguistique, la finalité de la toponymie ne peut plus être la recherche du sens caché des noms, mais le dévoilement des transformations socio-spatiales dont les lieux qu’ils désignent font l’expérience. Ce sens transitionnel du nom de lieu, ce n’est donc jamais seulement la traduction du mot au regard de sa situation géographique mais plutôt l’ensemble de l’histoire des processus par lesquels il se présente à qui l’utilise ou l’observe. Je me rendrai bientôt en Suisse sur les traces de cette histoire, dont je ne manquerai pas de raconter les soubresauts et présenter ici quelques traces contemporaines. À suivre…


[1] Jules Guex, « Esquisse toponymique du Val d’ Hérens », Les Alpes, 1929, p.267-268

[2] Jules Guex, La montagne et ses noms. Etudes de toponymie alpine, Lausanne : Librairie F. Rouge, 1946, p.122

[3] Guillaume Henri Dufour, Rapport du Colonel Quartier-Maître général au Conseil fédéral de la guerre, en réponse aux observations critiques touchant la confection de l’atlas suisse renvoyées à l’examen du Conseil fédéral de la guerre par arrêté de la Diète du 9 Juillet 1846, Genève, 1846, pp.1-2

[4] Guillaume Henri Dufour, Rapport du Colonel Quartier-Maître général au Conseil fédéral de la guerre, en réponse aux observations critiques touchant la confection de l’atlas suisse renvoyées à l’examen du Conseil fédéral de la guerre par arrêté de la Diète du 9 Juillet 1846, Genève, 1846, pp.1-2



Citer ce billet
Felix de Montety (2023, 10 mai). Les toponymes valaisans en transitions. Linguistic Geographies // Géographies linguistiques. Consulté le 21 mai 2024, à l’adresse https://doi.org/10.58079/matm

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